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par Francis Pian le 23 juin 2023

Des idées et des luttes : 1886, l’affaire Watrin

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Le chaudron de Decazeville





Elles sont violentes, les luttes sociales et cette violence trouve souvent son origine dans les conditions d’exploitation subies par les ouvrières et les ouvriers, ajoutées au mépris de la bourgeoisie à leur égard. Le livre de Pascal Dessaint, 1886, l’affaire Jules Watrin publié chez Rivages relate une de ces journées où la dynamique de la foule l’emporte un temps sur la raison.

Pour autant, l’auteur sait aussi contextualiser l’évènement, mettre en relief les causes sociales et économiques. La colère des manifestants trouve son origine dans les conditions de travail, les relations avec la hiérarchie, la baisse des salaires, les licenciements arbitraires.

Certes, il y a un mort, Jules Watrin défenestré, mais comme le soulignent de nombreux responsables politiques, journalistes, avocats lors de leurs plaidoiries, le vrai responsable c’est la Compagnie des Houillères & Fonderies de l’Aveyron qui refuse tout dialogue. Dans un style enlevé qui retient en permanence l’attention du lecteur, Pascal Dessaint nous fait revivre ces journées, cette grève qui s’en suivit, la plus longue du XIXe siècle, les audiences du procès.

L’injustice sociale et le mépris de classe

L’affaire débute le 26 janvier 1886, à Decazeville, en Aveyron, les ouvriers exploités demandent des comptes à Watrin, le sous-directeur des mines. Fermé comme sa compagnie à tout dialogue, bousculé, méprisant, frappé, il est poussé vers une fenêtre de son bureau, il passe par-dessus la barre d’appui et tombe dans le vide. Il meurt. On utilisera même l’expression watriner pour une défenestration d’un cadre.

Dix personnes sont arrêtées. Le droit est clair, nous sommes en pleine IIIe République, les ouvriers peuvent se syndiquer, faire grève, manifester mais dans les faits, ils doivent respecter la propriété, la liberté du travail, ne pas s’opposer à un ordre social qui les exploite. Sinon l’État, quelle que soit la sensibilité politique au pouvoir, réprime dans la violence des armes à feu.

Les bien-pensants accuseront Émile Zola avec son Germinal de créer le trouble dans les esprits faibles (sic) du peuple. Certains passages du livre font écho au célèbre roman.
Pascal Dessaint aurait pu davantage insister sur les conditions de vie des mineurs, je renvoie à un livre sur les mineurs du Nord, Les Gueules noires d’Émile Morel (Chronique Des idées et des luttes, 6 novembre 2022). La souffrance n’a pas de régions attitrées.

Les arguments pour dénoncer le mouvement ouvrier sont toujours les mêmes. Je dirais qu’ils n’ont guère fondamentalement changé. Il y a les bons ouvriers et les meneurs, la grève ne doit pas mener au socialisme, le travail honnête est récompensé. Pas de salaire minimum qui incite à ne rien faire (dixit Clemenceau qui pourtant siégeait à l’extrême-gauche à la Chambre des députés).

La grève s’installe
Ils sont bien seuls ces hommes et ces femmes. Les politiciens sont distants, voire opposés sauf le maire républicain, Cayrade qui en mourra d’épuisement. Les parlementaires socialistes comme Basly et Camélinat, le communard seront en réalité démunis face aux rouages du pouvoir et à la puissance financière de la Compagnie. La presse est sordide sauf Le Cri du Peuple, l’Aveyron républicain. Que faire lorsque la Compagnie ne tient pas ses promesses faites au préfet et que le gouvernement baigne dans ses atermoiements ? Alors, la grève s’installe. 1 500 grévistes sur le bassin industriel de Decazeville. En réponse : 2 000 militaires sont dépêchés. L’Etat procède à de nombreuses arrestations. On sanctionne par la prison pour tout propos. La grève générale est déclenchée le 31 mars 1886. Les journalistes de L’Intransigeant et du Cri du peuple sont arrêtés et condamnés. Toujours la répression en guise de dialogue.

Et nous arrivons aux pages les plus intenses du livre, celles relatant le procès aux assises, audience par audience. Ils sont là ces mineurs au banc des accusés, ces femmes et ces hommes du peuple avec leurs mots, leur maladresse, désarmant de naïveté. Ils n’ont pas l’habitude des interrogatoires menés par le Président, des charges conduites par le procureur. Leurs avocats n’ont eu que peu de temps pour analyser les 7,5 kg de dossier. Des dizaines de témoins, des faits qui mélangent tout pour démontrer la dangerosité des accusés. Un côté classes laborieuses, classes dangereuses. Les hommes boivent, les femmes sont de mauvaise vie, les mœurs de ces personnes sont dissolues. Cela ne vous rappelle pas les accusations lors des procès des communards ? Toujours salir le peuple !! Les avocats ont fort à faire, le président sait que le procès est politique. La tension est palpable dans la salle. Millerand au destin sinueux, député et avocat plaide l’acquittement.

Lecture de la délibération : quatre mineurs sont condamnés à la prison ou aux travaux forcés, six autres sont acquittés. Un peu déçu ? « La peine est lourde mais ils gardent la tête sur les épaules » relève Jules Cayrade, le maire républicain, médecin des pauvres. Les délégués des mineurs par télégramme le félicitent pour « son attitude énergique et digne dans la journée du 26 janvier dernier et dans les débats du procès qui vient de se terminer ».

Francis Pian

1886, l’affaire Watrin. Pascal Dessaint. Ed. Rivages, 2023


PAR : Francis Pian
Groupe Commune de Paris
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