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Littérature
par Francis PIAN le 12 novembre 2023

DES IDEES ET DES LUTTES: VOISINS DE PASSAGE

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L’histoire d’un immeuble dans un quartier populaire

Une passionnante leçon d’histoire populaire que ce livre Voisins de passage, une microhistoire des migrations de Fabrice Langrognet, publié à La Découverte. Et ce tant sur le fond que sur la méthode.
Nous sommes entre les années 1880 et 1930, dans un immeuble d’habitation, 96-102 avenue de Paris au sein du quartier de la Plaine-Saint-Denis. Fabrice Langrognet nous invite à parcourir la vie des lieux depuis l’arrivée des sœurs Versigny en 1860 louant une petite maison avec quelques arpents de terre agricole. Les immeubles vont se construire sur cet espace pour accueillir des centaines de migrantes et de migrants d’origine provinciale, étrangère, coloniale issues pour la plupart des couches populaires.





Nancy Green, historienne spécialiste des migrations souligne dans sa préface que « les multiples facettes sociales et culturelles de la vie populaire d’autrefois ressortent de ce livre avec des couleurs vives : logement, travail, loisirs, hygiène, santé, transports, alimentation, éducation… presque aucune dimension de l’existence n’est oubliée, pas même les sons et les odeurs qui parsemaient la géographie sensible des occupants de l’immeuble ». Au-delà l’analyse des migrations, Fabrice Langrognet nous conduit au cœur de la ville, de l’industrie et des relations sociales sous la IIIe République. C’est la banlieue dont la description fait songer au livre d’Emile Zola, Le Ventre de Paris, ou à cette littérature populaire d’Eugène Dabit, l’auteur d’Hôtel du Nord ou La Zone verte, Faubourgs de Paris.

La Plaine Saint-Denis, une commune à part ?

Ce quartier, La Plaine Saint-Denis constitue quasiment une commune à part, il y a les Dyonisiens et les Plainards. Une rue fait la différence. La construction des équipements sera toujours en retard dans cette Petite Espagne. Les Espagnols y sont nombreux mais aussi des Bretons, des Italiens, des réfugiés de l’Alsace Lorraine… Toutes ces origines se mélangent. On est de quelle rue ? De quel lieu-dit ? Voire à proximité de quelle boutique ? Le quartier se subdivise comme aujourd’hui encore. Les lieux ne sont pas luxueux. La pauvreté transpire le long de la laideur des murs. Les odeurs pénètrent les appartements, se laver n’est pas chose aisée, sans oublier les odeurs et les fumées des usines chargées de produits toxiques. On meurt jeune, l’âge moyen au décès est de 24 ans sans oublier une forte mortalité infantile. Parmi les causes : diphtérie, dysenterie, tuberculose, bronchite chronique… avec des retards de développement physique et intellectuel.
Si nous avons mentionné les migrants provinciaux et européens, il ne faut pas oublier les 350 000 parisiennes et parisiens expulsés de fait par les travaux d’Haussmann dont certains se retrouvent à La Plaine.
De quoi vit-on ? Au début, une grande diversité d’activités, le travail à la maison notamment pour les femmes. Puis des usines s’installent, des ouvriers issus du monde agricole acceptent des salaires très modestes. L’endettement suit, ne pouvant payer le loyer, ils partent à la cloche de bois ou exercent plusieurs métiers.

L’exploitation de la force de travail

Les migrations sont attirées par la forte densité industrielle de cette banlieue nord de Paris. La qualification requise est faible, la dangerosité des postes provoque des accidents fréquents mais la pauvreté des ouvriers agricoles de Normandie les incite à se faire embaucher chez Legras, la verrerie. Comment gagner encore plus d’argent sur le dos de la force de travail ? En faisant venir les étrangers comme les Italiens. Le premier de son village du Mezzogiorno invite les autres, pratiquant la langue, il sert de médiateur. Voire pire, les Padroni se révèlent des pourvoyeurs d’enfants dès l’âge de 7 ans, avec l’accord de parents miséreux et tout l’intérêt des entreprises qui rusent avec les inspecteurs du travail. Cette exploitation des enfants se développe en Espagne (Cantabrie), connaît quasiment une institutionnalisation comme le dénoncent les frères Bonneff, journalistes militants dans la presse socialiste et anarchiste (Les Frères Bonneff, Reporters du travail. Éditions Classique Garnier, 2021, cf chronique Des idées et des luttes du 19 mars 2023, Monde libertaire en ligne).
Les migrations conduisent-elles à des mariages exogènes ? L’endogamie est réelle, puis les liens se distendent avec le village, le pays. L’analyse de Fabrice Langrognet sur le mariage est éclairante. La communauté sociale, la situation d’ouvrier ne conduit pas pour autant à une solidarité idéalisée. Les bagarres sont réelles, les rivalités entre Français et Italiens font songer au drame d’Aigues Mortes (De sel et de sang, Fred Paronuzzi et Vincent Djinda. Ed. Les Arènes BD, 2022, cf chronique Des idées et des luttes du 17 octobre 2022, Monde libertaire en ligne). D’autres migrants, ceux des colonies, les asiatiques du fait de la Première guerre mondiale s’installent. Pendant cette période, la personne et la personnalité se construisent, l’état civil, la demande de naturalisation, les enfants, le service militaire, les droits politiques et sociaux… Oui, Fabrice Langrognet nous invite dans la vie des personnes, des familles et surtout souhaite nous donner à réfléchir. « L’histoire de ce livre, racontée à travers le trou de la serrure d’une minuscule fraction du territoire et de population, fera sans doute réfléchir. […] A l’heure où les migrations et la diversité culturelle suscitent des réponses toutes faites, dogmatiques ou épidermiques, les recherches qui promeuvent la nuance et le discernement sont peut-être plus nécessaires que jamais. »

• Fabrice Langrognet
Voisins de passage, une microhistoire des migrations
Ed. La Découverte, 2023
PAR : Francis PIAN
Groupe Commune de Paris
Emission Au fil des pages sur Radio libertaire
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